Playoffs et Bowls, zoom sur la fin de saison de College Football

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Ligue 1

Après la saison régulière et les finales de conférences, place aux Bowls de fin de saison ! Tour d’horizon des bowls majeurs, affiches de playoffs (FBS et FCS) et autres bowls qu’il ne faudra pas manquer.

College Football Playoffs :

Depuis 2014, un comité se réunit pour déterminer quelles seront les quatre équipes qui participeront aux playoffs et auront une chance de remporter le titre national. Ces quatre équipes s’affrontent dans deux des six bowls du New Year’s Six (les six bowls majeurs du College Football), ces bowls se retrouvant assignés aux playoffs selon une rotation précise. Cette année, les demis-finales auront lieu lors du Peach Bowl et du Fiesta Bowl.

Peach Bowl :

#4 Oklahoma Sooners vs #1 LSU Tigers : Samedi 28 Décembre, 22h

Attention, match très offensif et potentiellement très spectaculaire à venir ! Entre deux des meilleures attaques du pays, guidées respectivement par le Heisman Trophy Joe Burrow (4715 passing yards) et Jalen Hurts (3634 passing yards), 4e au vote de ce même trophée, le score risque de s’envoler. Difficile en effet de voir Oklahoma ralentir l’attaque des Tigers, tout simplement inarrêtable cette année, alors même que les Sooners ont une défense assez friable. Même constat dans l’autre sens, où la défense d’Ed Horgeron aura du mal à arrêter l’attaque d’Oklahoma. Une attaque d’Oklahoma qui pourra compter sur l’expérience de Jalen Hurts en playoffs, lui qui y a joué l’an dernier avec Alabama. On suivra également dans ce match l’opposition entre CeeDee Lamb, peut-être le meilleur receveur du pays, et Derek Stingley, impressionnant pour sa campagne freshman avec l’université de Louisiane.

Fiesta Bowl :

#3 Clemson Tigers vs #2 Ohio State Buckeyes : Dimanche 29 Décembre, 2h

Une rencontre qui aura un aspect bien plus défensif que l’autre demi-finale. Entre deux excellentes défenses (Clemson est l’équipe qui encaisse le moins de points en première division universitaire, Ohio State la deuxième), réussir à trouver la faille sera crucial. Le facteur clé de ce match pourrait être le jeu au sol. En effet, les Tigers pourront s’appuyer sur l’excellent Travis Etienne (1500 rushing yards), tandis que les Buckeyes pourront compter sur le talent de J.K Dobbins (1829 rushing yards), ces deux joueurs ayant été nommés dans la All America Second Team. Si LSU partira favori dans le Peach Bowl, difficile de donner l’avantage à une de ces deux équipes dans ce Fiesta Bowl. On suivra également dans ce match le duel entre les deux quarterbacks sophomores Trevor Lawrence (Clemson) et Justin Fields (Ohio State).

Bowls Majeurs :

Cotton Bowl :

#17 Memphis Tigers vs #10 Penn State NittanyLions : Samedi 28 Décembre, 18h

Champion de conférence AAC, Memphis a été choisi pour représenter le Group of Five dans les Bowls majeurs cette saison. Au sortir d’une excellente saison ponctuée par cette victoire contre Cincinnati pour remporter leur conférence, les Tigers feront face aux Nittany Lions de Penn State dans ce Cotton Bowl. Trop justes pour rejoindre la finale de conférence Big Ten, les Nittany Lions ont tout de même réalisé une très bonne saison en ne perdant que deux matchs, face à Ohio State et à la surprenante équipe de Minnesota. Memphis se présentera dans la peau de l’outsider, mais attention à ne pas sous-estimer cette équipe très complète des deux côtés du ballon.

Orange Bowl :

#24 Virginia Cavaliers vs #9 Florida Gators : Mardi 31 Décembre, 2h

Largement défaits en finale de l’ACC, les Cavaliers de Virginia profitent toutefois de la qualification de Clemson en playoffs pour représenter la Conférence lors de l’Orange Bowl. Les organisateurs du match qui se déroulera du côté de Miami Gardens en Floride ont également choisi Florida pour compléter l’affiche. Les Gators évolueront presque à domicile dans le stade de l’équipe NFL des Dolphins de Miami. Défaits uniquement par les deux géants de la Conférence SEC que sont LSU et Georgia, les Gators partiront favoris dans cette rencontre malgré quelques problèmes au poste de quarterback. Virginia tentera de son côté de créer l’exploit pour la 1ère participation à l’Orange Bowl de l’histoire de l’université.

Rose Bowl :

#8 Wisconsin Badgers vs #6 Oregon Ducks : Mercredi 1er Janvier, 23h

Ohio State étant qualifié pour les playoffs, ce sont les Badgers de Wisconsin qui représenteront la Conférence Big 10 lors du Rose Bowl. Face à eux nous retrouverons le champion de la Conférence Pac 12, l’université d’Oregon, menée par un des meilleurs quarterbacks du pays, Justin Herbert. Opposition de style en prévision entre ces deux universités, les Ducks s’appuyant sur la qualité de passe de leur quarterback senior, tandis que les Badgers s’appuient sur une ligne offensive performante et un Jonathan Taylor ultra productif au sol (1909 rushing yards). Les Badgers ont fait douter Ohio State pendant une mi-temps lors de la finale de conférence Big Ten, mais arriveront-ils à se montrer supérieurs à Oregon qui sort d’une superbe victoire contre Utah ?

Sugar Bowl :

#7 Baylor Bears vs #5 Georgia Bulldogs : Jeudi 2 Janvier, 2h45

Face à face entre les perdants des finales de conférences Big 12 et SEC. Une opposition entre deux excellentes défenses, ce qui devrait mener à un match avec peu de points inscrits. En effet, bien que Baylor soit une équipe de Big 12, une conférence où se sont souvent les attaques qui priment, les Bears se sont montrés solides défensivement tout au long de la saison. En face, Georgia était un légitime prétendant aux playoffs, et seule la défait face à LSU les a empêché de rester dans la lutte pour le National Championship Game. Affiche serrée sur le papier, où le suspens devrait être entier jusqu’au bout de la rencontre.

Les trois autres Bowls à ne pas manquer :

Alamo Bowl :

Texas Longhorns vs #11 Utah Utes : Mercredi 1er Janvier, 1h30

Si Utah avait battu Oregon en finale de Conférence Pac 12, les Utes auraient sûrement disputé les playoffs. Toutefois, avec cette défaite, ils n’y sont pas, et n’auront même pas droit à un bowl majeur. Triste fin pour une équipe très en forme cette saison, qui devra se contenter de l’Alamo Bowl face à Texas. Non-classé dans l’AP Top 25, les Longhorns ont vécu très compliquée, finissant avec un bilan de 7 victoires et 5 défaites. Ce match sera l’occasion pour Utah de finir sa saison sur une bonne note, et pour les observateurs de voir jouer pour la dernière fois une des équipes surprises de cette saison, qui a réussi à placer quatre défenseurs et son coureur Zack Moss dans une des trois All America Team.

Citrus Bowl :

#14 Michigan Wolverines vs #13 Alabama CrimsonTide : Mercredi 1er Janvier, 19h

Pour la 1ère fois depuis la création des playoffs en 2014, Alabama ne se retrouve pas dans le top 4. Pire, les joueurs de Nick Saban ne disputeront même pas de bowl majeur ! Le CrimsonTide pourra toutefois se consoler avec une très belle affiche face à Michigan dans ce Citrus Bowl. Deux programme historiques du College Football, avec deux des plus grands coachs de première division universitaire (Nick Saban et Jim Harbaugh). Toutefois, avantage Alabama dans cette confrontation. L’équipe de Tallahassee possède une attaque ultra explosive, aussi au sol que dans les airs. En face, les Wolverines présentent peu de garanties sur la défense aérienne, un sérieux problèmes lorsque l’un des meilleurs corps de receveur est présent en face.

Outback Bowl :

#18 Minnesota Golden Gophers vs #12 Auburn Tigers : Mercredi 1er Janvier, 19h

La surprise face à une équipe convaincante mais avec trois défaites. D’un côté les Golden Gophers de Minnesota, longtemps invaincus mais qui ont fini par craquer face à Iowa puis Wisconsin. Un trou d’air en fin de saison qui a privé Minnesota d’une finale de conférence et d’un bowl majeur, mais qui ne retire rien à la qualité de leur saison. En face, Auburn a certes perdu trois rencontres (face à Florida, LSU et Georgia), mais a été une des seules équipes capables de faire douter LSU cette saison. De plus, les Tigers peuvent s’appuyer sur une victoire de prestige en dernière semaine face à Alabama, dans un Iron Bowl spectaculaire. Auburn partira favori et pourrait bien toquer à la porte du top 10 en cas de victoire.

Bonus : Les Playoffs FCS

Parallèlement aux College Football Playoffs et aux bowls majeurs se déroulent les playoffs de FCS, équivalent de la 2e division dans le football américain NCAA. Le tableau a déjà commencé et ce week-end se joueront les demis-finales.

Montana State Bobcats [N°5] vs North Dakota State Bison [N°1] : Samedi 21 Décembre, 20h

L’ogre face à un nouveau venu. Champion sept fois lors des huit dernières saisons, le Bison de North Dakota State (ancienne université de Carson Wentz) se retrouve une nouvelle fois dans le dernier carré. Ultra favori à sa propre succession, il a toutefois eu plus de mal à se défaire d’Illinois State au tour précédent (9-3). Toutefois, l’équipe partira largement favorite face à Montana State. En effet, les Bobcats sont nettement moins habitués aux playoffs et malgré leur tête de série n°5 il est difficile de les voir véritablement lutter avec leurs adversaires. Ce match sera toutefois l’occasion pour Montana State de prendre sa revanche, l’université restant sur une élimination en playoffs l’an dernier au 2e tour face au Bison.

Weber State Wildcats [N°3] vs James Madison Dukes [N°2] : Dimanche 22 Décembre, 0h30

Affiche beaucoup plus serré entre deux équipes qui connaissent bien les playoffs. Après avoir connu quelques difficultés l’an dernier, James Madison est revenu en force cette saison et n’a pas fait dans le détail aux tours précédents. En face, Weber State a confirmé sa bonne saison 2018 en se plaçant une nouvelle fois parmi le top 3 en fin de saison. Les Wildcats ont été moins convaincants aux tours précédents, mais attention à ne pas les enterrer trop vite. Weber State visera une première qualification en finale dans l’histoire de l’université, tandis que les Dukes tenteront de retrouver un titre qu’ils n’ont plus décroché depuis 2016 et de ré-atteindre une finale qu’ils n’ont plus connu depuis 2017.

Les premiers bowls de fin de saison auront lieu dès ce soir, mais il faudra attendre la semaine prochaine pour le début des College Football Playoffs.

(Crédits Image en Une : CBS Sports)

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