Preview NFL: Division AFC Nord

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Ligue 1

On continue notre tour d’horizon de la NFL avec la présentation de l’AFC Nord. C’est une des conférences qui a le plus animé l’intersaison et c’est également une des plus relevées. Trois équipes vont lutter pour les playoffs, et une équipe va devoir lutter pour éviter la dernière place de la ligue.

 

 

Baltimore Ravens

Saison précédente

Pour la 1ère fois depuis 2012 les Ravens ont gagné leur division et se sont qualifiés pour les playoffs. Au 1er tour des playoffs, ils se sont inclinés logiquement contre les Chargers (23-17). Plus que les résultats, cette saison marque une nouvelle ère du côté de Baltimore.

Suite à la blessure de Joe Flacco, le rookie Lamar Jackson (32ème choix de la draft 2018) a pris sa place. Les Ravens ont gagné 6 de leurs 7 derniers matchs et ce sont qualifiés pour les playoffs! Plus qu’un changement de quarterback, on a assisté à un changement de style radical. Lamar Jackson est un quarterback qui court beaucoup, et le staff a donc décidé de le mettre dans les meilleures conditions. En 7 matchs, le QB rookie a couru 700 yards et inscrit 5 touchdowns (pour seulement 6 touchdowns à la passe…). Avec 150 yds/match, les Ravens ont été la 2ème équipe la plus prolifique à la course. Ce chiffre atteint presque les 200 yds/match depuis la prise de pouvoir de Lamar Jackson!

Intersaison

L’intersaison des Ravens ne fait que confirmer leur fin de saison. Le jeu de course sera dorénavant leur arme principale! Exit Joe Flacco qui est envoyé à Denver contre un simple 4ème tour de draft. Malgré quelques dernières saisons moyennes, il ne faut pas oublier que Joe Flacco a remporté le Superbowl avec Baltimore en 2012.

De l’autre côté du terrain, la meilleure défense de la ligue a été considérablement affaiblie pendant l’intersaison. Za’Darius Smith et Terrell Suggs (15.5 sacks à eux deux) et CJ Mosley (meilleur plaqueur de l’équipe) ont quitté le Maryland! La défense est une tradition du côté de Baltimore mais c’est tout de même un sacré coup dur.

Coté recrues, les Ravens ont fait fort en ajoutant une star d’expérience de chaque côté du terrain. Pour renforcer le jeu de course, les Ravens ont engagé Mark Ingram, le bulldozer des Saints qui devrait être le patron de l’attaque. Autre renfort de choix, Earl Thomas (Seahawks), un des meilleurs safety de la ligue!

Enfin du côté de la draft, le bon coup se nomme Marquise Brown. Le cousin d’Antonio Brown est un des meilleurs receveurs de cette cuvée et il sera une cible supplémentaire pour Lamar Jackson.

La star

Mark Ingram débarque à Baltimore pour prendre les reines de l’attaque. Doublure d’Alvin Kamara, il a tout de même inscrit 55 TDs en 8 saisons du côté de la Nouvelle-Orléans. En devenant l’option numéro 1 de l’attaque des Ravens ses stats devraient logiquement s’améliorer.

Ingram est un véritable bulldozer adepte des courses en force et son jeu devrait convenir à merveille aux Ravens. Au côté de Lamar Jackson, le duo Ingram/Edwards sera un des duos de coureurs les plus physiques de la ligue!

Le joueur à suivre

Lamar Jackson va être attendu au tournant pour sa deuxième saison. A seulement 22 ans, sa marge de progression est énorme mais il devra faire évoluer son jeu.

Si son jeu de course est impressionnant, son jeu de passe est encore trop faible pour faire basculer Baltimore dans une autre dimension. De plus, on a vu ces dernières années, qu’un quarterback qui courrait beaucoup était un quarterback vulnérable dont les années en NFL étaient comptées. Des joueurs comme Michael Vick ou Robert Griffin III, excellent coureur comme Jackson, ont vu leurs carrières écourtées par des blessures.

Espérons que Lamar Jackson aura un meilleur destin. Cela passe évidemment par un meilleur équilibre de son jeu.

                                    Lamar Jackson le quarter/running back (Credit photo: Baltimore Beatdown)
Calendrier

@Dolphins / vs Cardinals / @Chiefs / vs Browns / @Steelers / vs Bengals / @Seahawks / BYE / vs Patriots / @Bengals / vs Texans / @Rams / vs 49ers / @Bills / vs Jets / @Browns / vs Steelers

Le prono

Ne vous attendez pas à voir des grandes envolées du côté du M&T Bank Stadium. La priorité devrait être la course et la défense! Ce n’est pas forcément la mode en NFL mais c’est une recette qui fonctionne encore. Si Lamar Jackson est au niveau, les Ravens pourront jouer la 1ère place de la division. S’il n’est pas au niveau ou s’il se blesse, il n’y aura pas de solutions de rechange…La défense sera encore une fois l’atout numéro un des hommes de John Harbaugh même si elle a été considérablement affaiblie durant l’intersaison! Bilan 2019: 8-7

 

Cleveland Browns

Saison précédente

Après 3 saisons catastrophes (4 victoires/44 défaites), la saison dernière a été synonyme d’espoir pour les fans des Browns. La 1ère satisfaction, est d’avoir réussi a gagné 7 matchs en 1 saison. Même si cela est évidemment insuffisant pour aller en playoffs, cela permet de ne plus être considérée comme la franchise la plus nulle de la ligue! Une petite victoire!

Grâce à leurs performances, les Browns ont accumulé les 1er choix de draft ses dernières années et cela commence à payer. Myles Garret et Denzel Ward en défense, Nick Chubb et évidemment Baker Mayfield en attaque, Cleveland a un effectif jeune et talentueux. Chose très importante en NFL, les Browns ont enfin un QB digne de ce nom. La franchise de l’Ohio a enchainé les mauvais choix à ce poste mais elle semble avoir trouvé l’élu avec Mayfield, le nouveau chouchou du FirstEnergy Stadium.

Le changement d’entraineur a également fait du bien aux joueurs des Browns. Exit Hue Jackson dont l’étiquette de looser devenait trop dur à porter. Il n’aura gagné que 3 matchs sur 40 disputés avec les Browns…

Intersaison

Une fois n’est pas coutume, les Browns ont animé l’intersaison. Ils ont recruté l’ancien running back des Chiefs Kareem Hunt (qui sera suspendu une bonne partie de la saison). Ils ont également renforcé leur ligne défensive avec le duo Olivier Vernon/Sheldon Richardson.

Évidemment le transfert le plus retentissant de l’été en NFL est celui de Odell Beckham Jr. Son arrivée dans l’Ohio fait changer définitivement la franchise de dimension. Le duo OBJ/Mayfield sera un des duos QB/receveur le plus sexy de la ligue. Un comble pour cette franchise à la réputation de looser!

Au niveau de la draft, pas grand chose à signaler étant donné que Cleveland s’est séparé de son 1er tour pour faire venir Odell Beckham JR. On notera l’arrivée de Greedy Williams, l’ancien cornerback de LSU, qui pourrait être une des bonnes pioches du 2nd tour.

                Le duo Mayfield/OBJ prêt à faire rêver Cleveland  (Credit photo : clutchpoints)
La star

Après LBJ, la nouvelle idole de Cleveland se nomme donc OBJ! A 26 ans, Odell Beckham JR est un des meilleurs receveurs de la ligue. Il est surtout une des plus grandes stars de la NFL.

Il est évidemment là pour faire passer un palier aux Browns et les amener en playoffs pour la 1ère fois depuis…17 ans! OBJ est également venu à Cleveland pour amener la lumière sur cette franchise, souvent considérée comme l’une des plus faibles du sport US. La pression sur ses épaules est énorme mais il adore ça!

Le joueur à suivre

Baker Mayfiled a redonné de l’espoir à toute une ville! Après plusieurs échecs au poste de QB, les dirigeants des Browns ont enfin trouvé la perle rare. En une seule saison, le jeune QB a permis aux Browns de gagner plus de matchs que lors des 3 dernières années. Il a également effacé des tablettes Peyton Manning et Russell Wilson en lançant 27 passes de touchdowns pour son année rookie.

Vite devenu le chouchou de “Dawg Pound”, cette saison sera donc celle de la confirmation pour lui. Preuve de la confiance qu’ils lui accordent, les dirigeants ont fait l’effort de lui offrir une des cibles les plus fiables de toutes la NFL!

Calendrier

vs Titans / @Jets / vs Rams / @Ravens / @49ers / vs Seahawks / BYE / @Patriots / @Broncos / vs Bills / vs Steelers / vs Dolphins / @Steelers / vs Bengals / @Cardinals / vs Ravens / @Bengals

Le prono

Dans cette AFC Nord très relevée, les Browns ont enfin leur mot à dire, eux qui n’ont pu remporter leur division depuis 1994! Une première place serait donc historique mais tous les voyants sont au vert pour Cleveland. Le duo Mayfield/OBJ sera évidemment très attendu mais les Browns possèdent un effectif solide notamment en défense. A eux d’aller écrire l’histoire!

Bilan 2019: 10-6

 

 

Cincinnati Bengals

Saison précédente

Clairement l’équipe la plus faible de cette division. Avec un bilan de (6-10), ils ont fini à la dernière place de l’AFC Nord et cela risque d’être pire la saison prochaine. Après avoir commencé correctement, ils finissent la saison avec 7 défaites en 8 matchs.

Leurs grands rivaux de Cleveland semblent avoir laissé la place de “looser” de la ligue à l’autre franchise de l’Ohio! Le symbole de cette passation de pouvoir: la défaite (35-20) à domicile contre les Browns, sous les yeux de Hue Jackson, nouvel assistant coach des Bengals! L’humiliation suprême!

En attaque, Joe Mixon a été la seule vraie satisfaction. Il a couru 1168 yards, soit le 4ème meilleur total de la ligue!

Malgré une attaque moyenne, le problème majeur de cette équipe reste la défense. Plus mauvaise défense de la ligue, la défense des Bengals, encaissent près de 400 yds et 28 points par match. Difficile de gagner des matchs dans ces conditions…

Intersaison

Pas grand chose à signaler du côté de Cincinnati et c’est très inquiétant pour la saison prochaine.

Lors de la draft, les Bengals ont sélectionné en 11ème position l’offensive tackle Jonah Williams. Il s’agit du meilleur OT de cette cuvée et donc une protection top niveau pour Andy Dalton. Le problème, Williams s’est blessé gravement au genou et il est forfait pour la saison… Le sort s’acharne sur Cincinnati!

La star

Joe Mixon est LA satisfaction de la saison pour les Bengals. Pour sa 2ème saison en NFL, le running back a fait fort. Auteur de 626 yds et 4 TDs pour sa 1ère saison, il a quasiment doublé ses stats: 1168 yds et 8 TDs. A seulement 23 ans, Mixon s’impose comme un running back plus que fiable (4ème de la ligue en terme de yards gagnés) et il représente l’avenir de la franchise en attaque. Espérons qu’il ne sente pas trop seul la saison prochaine, sous peine de vouloir changer d’air…

Le joueur à suivre

Le receveur AJ Green a clairement déçu l’année dernière. Après 7 saisons avec au moins 1000 yds (ou presque) en réception, le receveur a clairement réalisé sa moins bonne saison sous les couleurs de Cincinnati, avec seulement 694 yds. Pour sa défense, sa saison a été gâchée par des blessures et il n’a pu disputer que 9 matchs.

Malheureusement pour lui, il vient de se blesser une nouvelle fois à la cheville et il va devoir se faire opérer. Il va donc encore manquer plusieurs matchs de saison régulière… C’est une très mauvaise nouvelle pour les Bengals!

Calendrier

@Seahawks / vs 49ers / @Bills / @Steelers / vs Cardinals / @Ravens / vs Jaguars / @Rams / BYE / vs Ravens / @Raiders / vs Steelers / vs Jets / @Browns / vs Patriots / @Dolphins / vs Browns

Le prono

Une défense passoire, les blessures de son meilleur receveur et du 11ème choix de draft, aucune recrue ou presque… La saison risque d’être longue et morose dans l’Ohio. Il faut juste espérer que Andy Dalton soit en pleine possession de ses moyens et que Joe Mixon reproduise la même saison que l’année dernière. A ce compte là, ils pourront peut-être éviter la dernière place de la ligue. Ce n’est pas gagné… Bilan 2019: 4-12

 

Pittsburgh Stellers

Saison précédente

Avec 4 qualifications consécutives en playoffs et 2 titres de division d’affilés, c’est normalement l’équipe la plus forte de cette division. Après un bon début, les Steelers se sont écroulés en fin de saison en perdant 4 de leurs 6 derniers matchs. Les Ravens leurs ont finalement grillé la politesse empêchant les joueurs de Pittsburgh d’enchainer une 5ème campagne de playoffs consécutives. Les feuilletons Le’veon Bell, qui a refusé de jouer toute la saison, et Antonio Brown, qui a fait part de son envie d’ailleurs régulièrement, ont été trop lourds à gérer. L’extra-sportif a finalement pris le pas sur le sportif!

Malgré une nouvelle saison énorme à la passe (5129 yds, 1er QB à la passe!), Big Ben n’a pas réussi à être décisif en fin de saison et son équipe reste à quai…

Intersaison

La priorité des dirigeants de Pittsburgh était évidemment de régler les problèmes de vestiaire. Les deux stars Bell (Jets) et Brown (Raiders) ont donc logiquement été transférées. C’était évidemment nécessaire mais sportivement la perte est lourde. Les seuls recrues ont été: Donte Moncrief (receveur, Jaguars) et Steven Nelson (Cornerback,Chiefs). Ce sont deux bons joueurs de compléments mais rien d’exceptionnel.

Lors de la draft, Pittsburgh a jeté son dévolu sur Devin Bush, le nouveau Ryan Shazier (blessé pour une durée très longue). Pour cela, les Steelers ont du négocier avec Denver pour pouvoir monter dans la draft et ainsi récupérer le linebacker du Michigan. C’est une preuve que Bush aura la confiance de Mike Tomlin et il devrait être titulaire dès la saison prochaine!

La star

Exit Antonio Brown, Juju Smith-Schuster devrait être la nouvelle coqueluche du Heinz Field Stadium. Auteur d’une saison exceptionnelle (1426 yds/7 TDs), le jeune receveur de 22 ans a confirmé, pour sa deuxième saison NFL, que les Steelers pouvaient compter sur lui. Classe, élégant, discret, Juju a toutes les qualités pour réussir une énorme saison. Surtout quand on joue avec un quarterback aussi efficace et précis que Ben Roethlisberger! Amateur de fantasy, on vous conseille de garder un oeil sur lui.

Le joueur à suivre

Pour palier la grève de Le’Veon Bell, l’attaque des Steelers a du s’adapter et c’est donc James Conner qui a assuré l’intérim et de quelle manière. Choisi au 3ème tour en 2017, le running back avait effectué une 1ère saison discrète avec seulement 144 yds. Il a explosé l’année dernière avec 973 yds et 12 TDs! C’est évidemment suffisant pour devenir le coureur n°1 des Steelers et ça sera encore le cas la saison prochaine. L’effet de surprise passé, on espère que Conner pourra réaliser les mêmes performances.

Calendrier

@Patriots / vs Seahawks / @49ers / vs Bengals / vs Ravens / @Chargers / BYE / vs Dolphins / vs Colts / vs Rams / @Browns / @Bengals / vs Browns / @Cardinals / vs Bills / @Jets / @Ravens

Le prono

Le duo Big Ben/Smith-Schuster sera l’arme numéro 1 des Steelers. Comparés aux autres équipes de la division, les Steelers ont évidemment le QB le plus expérimenté et cela pourrait être une donnée importante. Cependant des équipes comme les Ravens et surtout les Browns se sont renforcées et la qualification en playoffs pourrait être difficile à aller chercher pour les hommes de Tomlin. Bilan 2019: 9-6

 

Browns, Ravens, Steelers, la lutte s’annonce serrée dans la division ACF Nord. Les Steelers sont clairement l’équipe la plus expérimentée mais les Browns ont enfin les cartes en main pour venir jouer les trouble-fêtes.  Une seule équipe se qualifiera directement pour les playoffs mais vu la densité de cette conférence, il n’est pas exclu qu’une des wild cards de l’AFC atterrisse dans cette division.

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