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Pourquoi Cristiano Ronaldo a rejoint l’Arabie Saoudite ?

Ronaldo

Cristiano Ronaldo voulait un chant du cygne en Ligue des champions dans les cathédrales du football de Madrid, Milan ou Munich, jouer sur la plus grande scène avec et contre les joueurs les plus célèbres du jeu. Au lieu de cela, les projecteurs s'éteindront sur sa brillante carrière au Mrsool Park, le stade compact d'Al-Nassr situé sur le terrain de l'université du roi Saud, à un kilomètre du bâtiment du ministère saoudien de l'investissement.

C'est un cadre incongru, mais si l'on considère l'enveloppe financière offerte à Ronaldo pour rejoindre Al-Nassr, le ministère de l'Investissement est peut-être un voisin approprié pour son nouveau club. Le contrat de 75 millions de dollars par an que Ronaldo a signé avec la deuxième plus grande équipe d'Arabie saoudite – les rivaux de Riyad Al-Hilal, vainqueurs de la Ligue des champions asiatique, sont le Real Madrid de cette partie du monde – adoucira certainement le coup de la diminution du statut de l'homme de 37 ans qui accompagne inévitablement son passage à la Pro League saoudienne.

Lorsqu'il a fait savoir qu'il souhaitait quitter Manchester United cet été, le désir de Ronaldo était motivé par sa détermination à jouer la Ligue des champions. Mais il n'y a pas eu d'équipe européenne pour ses talents à l'époque et, avec la résiliation de son contrat par Manchester United pendant la Coupe du monde, il n'y en a pas eu depuis. L'offre de contrat lucrative d'Al-Nassr, qui était sur la table depuis près de deux mois, s'est avérée être la meilleure, et la seule, option pour l'un des plus grands footballeurs de l'histoire du football.

Des coéquipiers de luxe pour épauler Ronaldo

Ses nouveaux coéquipiers seront l'ancien gardien de but d'Arsenal David Ospina, l'attaquant camerounais Vincent Aboubakar et Talisca, l'attaquant brésilien qui est en tête du classement des buteurs de la Saudi Pro League avec neuf buts depuis le début de la saison. Odion Ighalo, l'ancien attaquant de Manchester United, est l'un des trois joueurs qui occupent la deuxième place avec six buts. Pourtant, la vie en Arabie saoudite sera une toute nouvelle expérience pour Ronaldo, dont la carrière s'est déroulée jusqu'à présent dans les villes historiques du football que sont Lisbonne, Manchester, Madrid et Turin.

Ronaldo fera sensation en Arabie saoudite, un pays doté d'un championnat national et d'une équipe nationale bien fournis, mais il risque aussi de disparaître de la vue et de l'esprit après ce changement.

La vie sociale à Riyad semble tourner autour des centres commerciaux. Si l'Arabie saoudite est une monarchie absolue et un État autoritaire qui interdit strictement la consommation d'alcool et emploie une police religieuse pour faire respecter son interprétation stricte de l'islam, le pouvoir croissant du prince héritier Mohammed bin Salman a permis au pays de s'ouvrir timidement aux influences occidentales ces dernières années.

C'est dans les centres commerciaux que la nouvelle Arabie saoudite se manifeste, un monde dans lequel Ronaldo sera bientôt immergé. Ceux qui s'attendent à ce que Ronaldo vive dans un pays qui fait les choses différemment de l'Europe et de l'Amérique du Nord seront surpris. C'est la même chose, mais un peu différent.

Une vie de luxe dans les rues de Riyad 

Le View Mall, dans le centre de Riyad, pourrait se trouver n'importe où à Londres, New York ou Los Angeles. Le cinéma multi-écrans projette “Black Panther : Wakanda Forever”, “Puss In Boots” et “Bed Rest”, et il y a une piste de bowling à côté d'une salle de jeux. Les familles dînent chez Nando's, achètent des gâteaux à la boulangerie Magnolia ou regardent le football sur les grands écrans en attendant de jouer au bowling chez Bob's Famous Eat, Bowl and Chill.

Il en va de même au Kingdom Tower Mall, de l'autre côté de la ville, à côté de l'hôtel Four Seasons, qui aurait pu être construit pour Ronaldo et sa famille. Il s'adresse aux riches (et célèbres) avec Dior, Louis Vuitton, Tiffany, Victoria's Secret qui ont tous des magasins dans ce centre commercial de quatre étages.

De l'autre côté de la rue, il y a un magasin Nike. Un footballeur domine la vitrine avec son énorme image qui entoure le verre. Il porte un maillot de Manchester United, mais ce n'est pas Ronaldo : c'est Marcus Rashford.

Parlez aux chauffeurs d'Uber, au personnel des hôtels ou aux baristas des cafés et ils connaissent et aiment tous le football. La majorité d'entre eux affirment être des supporters d'Al Ittihad, l'équipe basée à Djeddah, et ils parlent tous avec enthousiasme de la récente performance de l'Arabie saoudite lors de la Coupe du monde, au cours de laquelle elle a battu l'Argentine, futur champion, sur le score de 2 à 1. En ce qui concerne leurs joueurs préférés, deux d'entre eux sont mentionnés plus souvent que les autres : Paul Pogba et Mohamed Salah. Personne ne dit Ronaldo ou même Lionel Messi, qui a accepté un contrat de 25 millions de livres par an pour devenir le visage de l'office du tourisme saoudien en mai.

“Pogba et Salah sont très populaires, principalement parce que ce sont de grands joueurs, mais aussi parce qu'ils sont musulmans”, a déclaré à la BBC une source du ministère saoudien des Sports. “Ils soutiennent également Pepsi, ce qui est une grande chose en Arabie saoudite car Pepsi domine le marché devant Coca-Cola. Les deux joueurs sont des noms énormes dans ce pays, mais les principaux joueurs saoudiens sont également très populaires.”

La vie d'un footballeur de premier plan en Arabie saoudite est un privilège, mais Ronaldo n'est pas le seul à bénéficier du traitement des stars.

Dans le cadre de leur contrat avec les équipes de la Pro League, les meilleurs joueurs touchent des salaires comparables à ceux des grands championnats européens. Bien que leurs revenus ne soient pas comparables à ceux des joueurs les mieux payés de la Premier League ou de la LaLiga, les avantages globaux sont si importants qu'il est rare qu'un joueur saoudien cherche à partir en Europe. Une source a déclaré à la BBC que les principaux joueurs saoudiens sont “traités comme des rock stars” et reçoivent “d'immenses maisons dans les meilleurs complexes [logements de luxe fermés et surveillés] et les voitures qu'ils veulent”.

Il n'y a pas non plus d'impôt sur le revenu pour les ressortissants saoudiens, avec un taux fixe de 20 % sur les bénéfices ajustés aux impôts pour les non-Saoudiens. En bref, Ronaldo – et tous les joueurs étrangers de la Pro League – perdront beaucoup moins de leurs gains que dans n'importe quel championnat européen.

Ronaldo peut s'attendre à tous les avantages réservés aux meilleurs joueurs d'Arabie saoudite. Une villa de luxe dans le prestigieux complexe d'Al Muhammadiyah, les meilleures écoles pour ses enfants et une flotte des meilleures voitures. Mais il devra tout de même négocier les aspects les moins agréables de la vie urbaine de Riyad, comme les embouteillages et la pollution, comme tout le monde.

Un nouvel environnement loin des projecteurs pour Ronaldo

Le parc Mrsool (Mrsool est une plateforme de livraison basée sur une application) ne peut accueillir que 25 000 spectateurs lorsqu'il est plein. Il est propre et bien rangé, avec des sièges jaunes et bleus assortis aux couleurs d'Al-Nassr, mais il est minuscule comparé aux précédents stades de Ronaldo à Old Trafford ou au Santiago Bernabeu.

Il n'y a pas non plus de boutique du club au stade. Si vous voulez acheter un maillot Al-Nassr Ronaldo avec son numéro 7 dans le dos, vous devrez prendre un Uber pour vous rendre dans le petit magasin du club, à 30 minutes de là.

La taille du stade et l'absence d'une boutique du club sur le terrain soulignent certainement l'impression qu'Al-Nassr n'est pas tout à fait prêt pour le tourbillon d'attention que Ronaldo apportera. Al-Ittihad est l'équipe la plus soutenue d'Arabie saoudite, avec une moyenne de 31 309 spectateurs dans son stade King Abdullah Sports City de 62 000 places pour la saison 2021-22. Le champion en titre, Al-Hilal, a enregistré une moyenne de 13 192 spectateurs par match dans son stade King Fahd de 67 000 places, tandis qu'Al-Nassr n'a pu rassembler qu'une moyenne de 8 121 personnes au Mrsool Park.

Cela fait longtemps que Cristiano Ronaldo n'a pas joué un match de club dans un stade à moitié vide, mais il devra peut-être s'y habituer en Arabie saoudite. Sa célébrité mondiale devrait susciter un regain d'intérêt pour les matches, mais il serait optimiste de s'attendre à des stades pleins partout où il se rend.

Mais si la Saudi Pro League est bien financée et soutenue par des supporters passionnés – les ultras d'Al-Hilal ont fait beaucoup de bruit lors de leur récent match amical contre Newcastle à Riyad – ce sera un défi différent pour Ronaldo. Mais en fin de compte, il s'agit de football et Ronaldo ne pourra pas s'attendre à un parcours facile.

“Le football en Arabie saoudite est réel”, a déclaré à la BBC Ian Cathro, directeur adjoint d'Al Ittihad. “Lorsque je suis venu ici pour travailler aux côtés de Nuno Espirito Santo, après avoir fait partie de son équipe à Wolves et Tottenham, une chose qui m'a très vite frappé, c'est à quel point tout est réel dans le sens où il est compétitif et passionné, comme partout ailleurs où j'ai travaillé. Les installations sont excellentes, il y a une véritable intensité ici et les joueurs sont de grande qualité, comme nous l'avons tous vu avec l'Arabie saoudite pendant la Coupe du monde.

“Il y a aussi une vraie fierté dans le fait que tous les meilleurs joueurs saoudiens jouent encore dans le championnat national. Je suis sûr que la présence de Cristiano Ronaldo dans le championnat ne fera qu'accroître l'importance du football saoudien et le placer sur la carte.”

Al-Nassr a décrit la signature de Ronaldo comme “une histoire en devenir” lorsqu'ils ont annoncé l'accord vendredi, ajoutant qu'il “inspirerait notre nation et les futures générations de garçons et de filles à être la meilleure version d'eux-mêmes.” C'est l'héritage que Ronaldo voudra laisser derrière lui après son séjour en Arabie saoudite, mais lorsque Al-Nassr affrontera Al-Tai au Mrsool Park le 5 janvier, tout deviendra très concret pour le quintuple Ballon d'Or.

Ronaldo terminera sa carrière loin des feux des projecteurs et, pour un joueur qui a recherché chaque seconde d'attention qu'il a gagnée au cours des deux dernières décennies, ce sera une triste façon de baisser le rideau.


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