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NBA : Miami Heat et Boston Celtics, l’histoire d’une rivalité

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Pour comprendre l'animosité entre le Heat de Miami et les Celtics de Boston à l'aube de la finale de la Conférence Est de la NBA de cette année, il faut remonter à une nuit de saison régulière autrement anodine en mars 2013.

Une rivalité personnelle à l'origine

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Cette nuit-là, à la Nouvelle-Orléans, un responsable des relations publiques du Heat s'est approché du contingent médiatique itinérant de l'équipe avec un message du président Pat Riley qui allait immédiatement entrer dans les annales de l'histoire. “Danny Ainge doit fermer sa gueule et gérer sa propre équipe”, a déclaré Pat Riley dans un communiqué remis en main propre. “C'était le plus grand pleurnicheur du moment quand il jouait et je le sais parce que j'ai entraîné contre lui”.

Pour Riley, bien sûr, l'animosité n'était pas seulement due au fait que Ainge critiquait LeBron James, alors star du Heat, et sa tendance à se plaindre de l'arbitrage. L'animosité de Riley envers Ainge, et toute l'organisation des Celtics, était personnelle.

S'il a passé près de trois décennies en tant que parrain du Miami Heat, à la tête de l'une des franchises les plus prospères et les plus stables de la ligue, Riley a fait ses armes en tant que joueur et entraîneur chez les Los Angeles Lakers, et a passé de nombreuses années à se disputer les championnats avec leurs rivaux de Boston.

Au cours des deux dernières décennies, le Heat de Riley a toujours fait partie de l'élite de l'Est, mais l'équipe qui lui était le plus souvent opposée était les Celtics. Miami se rendra pour la huitième fois en finale Est au cours des 18 dernières années et Boston pour la septième fois lorsque les deux équipes s'affronteront lors du premier match mardi à la FTX Arena.

Avantage Boston dans un premier temps

Tout remonte à l'été 2007, lorsque les Celtics ont échangé Kevin Garnett et Ray Allen pour jouer aux côtés de Paul Pierce. Boston a remporté le titre NBA 2008 et est retourné en finale NBA deux ans plus tard. Mais ce n'est qu'une partie de l'histoire. L'ascension des Celtics au sommet de l'Est a joué un rôle essentiel dans le choix de James et Chris Bosh de rejoindre Dwyane Wade à South Beach à l'été 2010.

Boston a battu James et les Cleveland Cavaliers au deuxième tour en 2008 et en 2010. Pierce a surclassé James lors du septième match en 2008, puis a fait en sorte que James connaisse l'une de ses deux pires séries éliminatoires de sa carrière – avec les finales NBA 2011 – pour assommer les Cavaliers, premiers du classement, en 2010. Un tour plus tôt, Pierce avait réussi un coup de sifflet dans le troisième match pour renvoyer le Heat chez lui pour l'été.

Ces échecs collectifs ont contribué à la “décision” et à la décision des trois jeunes stars dans la fleur de l'âge de faire équipe.

Puis avantage au Heat

Le Heat a ensuite renvoyé l'ascenseur, d'abord en écrasant les Celtics en cinq matches au deuxième tour en 2011, puis en concluant le cinquième match par un 16-0 qui a permis de vaincre officiellement leurs rivaux. C'était la première fois que James ou Wade battait Boston en post-saison.

Les choses sont montées d'un cran la saison suivante, lorsque les équipes se sont rencontrées en finale de conférence. Après que le Heat a pris une avance de 2-0, Boston a remporté trois victoires consécutives, poussant Miami au bord de l'élimination. Après l'échec du Heat en finale de la NBA l'année précédente, la défaite de Miami lors du cinquième match – ponctuée par un fan disant au Heat vaincu “bon travail, bon effort” alors qu'il quittait le terrain – a amené les critiques à suggérer qu'il était temps pour les trois grands joueurs de Miami de se séparer.

Mais tout cela n'a fait que préparer le terrain pour ce qui est devenu le moment le plus marquant de la carrière de James : son match de 45 points et 15 rebonds qui a aidé Miami à gagner à Boston, permettant au Heat de revenir dans la série et, quelques semaines plus tard, de remporter le titre – le premier de sa carrière.

“Dans un environnement comme celui-ci, vous voulez faire un grand match”, a déclaré James ce soir-là.

La décision d'Allen, un tournant dans l'histoire de la NBA

Ces finales de l'Est, il y a 10 ans, se sont avérées être le dernier souffle de grandeur pour le triumvirat Pierce-Garnett-Allen. Mais le coup de grâce a été donné quelques semaines plus tard, lorsqu'Allen a choqué le monde du basket en choisissant de rejoindre – de toutes les équipes – le Heat lors de la free agency, une décision qui a ouvert la voie à une décennie d'animosité entre les anciens coéquipiers.

Et si Allen a réussi l'un des plus beaux tirs de l'histoire de la NBA l'année suivante pour aider Miami à remporter un deuxième titre consécutif, Boston a jeté les bases de son effectif actuel en le détruisant.

Lors d'une transaction sismique, les Celtics ont envoyé Pierce, Garnett et Jason Terry aux Nets de Brooklyn en échange d'un grand nombre de choix de draft, dont deux sont devenus Jayson Tatum et Jaylen Brown, les deux joueurs qui mènent les Celtics à quatre victoires des finales dix ans plus tard.

Au cours des années qui ont suivi, les deux équipes se sont le plus souvent manquées ; Miami a atteint les finales de la NBA en 2013 et 2014 ; Boston a atteint les finales de l'Est en 2017 et 2018.

La NBA, la bulle sanitaire et la rivalité 

Puis vint la bulle de la NBA au Walt Disney World Resort il y a deux saisons, lorsque ces deux équipes se sont à nouveau affrontées. Bam Adebayo a arraché le premier match à Boston en bloquant Tatum au bord du filet dans les dernières secondes de la prolongation, ouvrant ainsi la voie à la victoire de Miami en six matchs dans une série où Miami a imposé sa volonté à Boston.

” Ils étaient juste plus agressifs “, a déclaré Marcus Smart, le meneur des Celtics, après que Boston ait vu sa saison se terminer face au Heat. “Ils obtenaient tout ce qu'ils voulaient. … Malheureusement, nous ne l'avons pas combattu. Nous n'avons pas répondu comme nous aurions dû le faire. Cela en fait partie. Nous avons joué contre une très bonne équipe. Il faut tirer notre chapeau à ces gars-là. Il faut retourner à la planche à dessin et voir ce qui doit être corrigé et revenir prêt l'année prochaine.”

Un remake de 2020 cette année ?

Cela a pris deux ans, mais “l'année prochaine” est arrivée. Une fois de plus, nous avons vu une équipe réagir à ce que l'autre a fait. Après que Miami ait écrasé Boston lors des finales de l'Est, les Celtics se sont transformés cette saison en une équipe qui s'enorgueillit d'un jeu agressif et physique.

Le coach novice des Celtics, Ime Udoka, utilise constamment le mot “physicalité” pour décrire le jeu de son équipe. Boston dispose d'un effectif important et l'utilise pour épuiser ses adversaires, comme il l'a fait avec les Brooklyn Nets au premier tour et les Milwaukee Bucks au second.

Ainge est parti depuis, et beaucoup d'autres liens avec ces affrontements d'il y a 10 ans ont disparu de Boston, mais à Miami, ces souvenirs sont profonds. L'organisation du Heat est pleine de personnes qui étaient présentes lors de chacune de ces batailles mémorables. Ce groupe est, bien sûr, dirigé par Riley, mais il comprend également l'entraîneur Erik Spoelstra, le vétéran Udonis Haslem et bien d'autres.

“Vous avez deux organisations et deux équipes très engagées pour faire les choses à un haut niveau des deux côtés du parquet”, a déclaré Spoelstra. “Vous avez des équipes qui ont pris beaucoup d'habitudes au fil des mois de la saison régulière. Il n'y aura rien d'excessif. Ce sera juste une très bonne compétition”. Cela semble être le moment idéal pour un énième affrontement en playoffs entre les Celtics et le Heat.

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