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NBA : Comment les Brooklyn Nets devraient aborder l’intersaison

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Il ne manque pas de personnes à blâmer pour une saison tumultueuse qui s'est terminée prématurément pour les Brooklyn Nets. Il faut reconnaître à Steve Nash le mérite de gérer le vestiaire au cours d'une autre saison instable. Mais le travail de l'entraîneur est de mettre ses joueurs dans la meilleure position pour réussir dans les matchs serrés et de faire des ajustements. Nash et son équipe ont échoué sur ces deux points, en laissant filer des matchs 1 et 2 qui auraient pu être gagnés.

Nash n'est pas la seule personne à blâmer. Les deux joueurs vedettes des Nets, Kevin Durant et Kyrie Irving, n'ont même pas été les deux meilleurs joueurs de la série. Cet honneur est revenu à Jayson Tatum et Jaylen Brown des Celtics. Même Marcus Smart a surclassé le duo de Brooklyn.

L'échange de James Harden en janvier dernier a tourné au désastre, et on a cru que le bureau de Brooklyn avait sauvé la face lorsque Harden a été échangé contre Ben Simmons à la date limite des échanges. La situation d'Harden était tellement toxique à Brooklyn que les sources de la ligue disent qu'il n'y avait aucune garantie qu'il soit sur le terrain s'il était sur la liste après la date limite.

Cependant, Simmons n'a même pas joué un match pour Brooklyn en raison d'une hernie discale. On s'attendait à ce que Simmons fasse ses débuts avec les Nets lors du quatrième match après avoir passé 10 jours sans douleur, mais il a été exclu dimanche après avoir déclaré qu'il se sentait mal au réveil.

En rétrospective, Brooklyn a peut-être mieux fait de lancer les dés avec un Harden malheureux pour le reste de la saison. Un trio Durant, Irving et Harden est meilleur que ce que les Nets avaient dans la série de Boston. Bien sûr, Harden aurait pu partir pour rien à l'intersaison et signer avec les 76ers, mais il aurait fallu que Philadelphie démolisse son effectif pour créer de l'espace.

En dehors des étincelles de Blake Griffin et Patty Mills dans le troisième match, aucun des joueurs que Brooklyn a signés ou échangés pendant l'intersaison n'a eu d'impact dans la série. En fait, trois de ces joueurs, DeAndre Bembry, Jevon Carter et James Johnson, ne faisaient même pas partie de la liste des Nets à la fin de la saison.

Cela signifie-t-il que les Nets ont besoin d'un remaniement complet de leur bureau, de leur équipe d'entraîneurs et de leur effectif ? Non, mais Brooklyn doit s'améliorer dans tous les domaines, sinon la saison risque de se terminer prématurément.

Le championnat ou rien

Vous vous souvenez du jour de Noël 2020 quand les Nets ont écrasé les Celtics ? Durant et Irving ont marqué 66 points à eux deux, et le roster des Nets faisait l'envie de toute la NBA. Contrairement à la plupart des équipes qui hypothèquent leur avenir avec des choix de draft et de jeunes joueurs, les Nets n'avaient besoin que d'un espace de cap pour signer chaque joueur. Brooklyn dispose de tous ses choix de draft et d'un noyau solide de joueurs complémentaires, dont Jarrett Allen, Bruce Brown, Caris LeVert, Joe Harris, Jeff Green, Landry Shamet et Spencer Dinwiddie, pour se battre pour un championnat.

Trois semaines plus tard, Irving a pris une absence non excusée et a finalement été suspendu pour avoir violé les protocoles de santé et de sécurité COVID-19 de la NBA. Alors que les Nets se débattaient pour un bilan positif, ils ont échangé leur avenir contre Harden. À l'époque, l'opération a non seulement fourni une police d'assurance à Irving, mais aussi une troisième pièce présumée d'une équipe championne.

Désormais, l'espoir des Nets de remporter un championnat repose sur la santé d'un joueur qui a joué pour la dernière fois en juin (Simmons) et d'un autre qui se remet d'une chirurgie reconstructive de la cheville gauche (Harris). La post-saison et la saison régulière n'ont fait que confirmer l'importance de ces deux joueurs pour Brooklyn.

Un Simmons et un Harris en bonne santé améliorent une unité défensive qui s'est classée dans les 10 dernières places en termes d'efficacité défensive au cours des deux dernières saisons. Simmons a été deux fois membre de la première équipe défensive de la NBA. De la saison 2017-18 à la saison 2020-21, Simmons a maintenu les joueurs adverses à 42,2 % de tirs en tant que défenseur le plus proche, le troisième taux le plus bas parmi les 147 joueurs à défendre 2 000 tirs.

Simmons est également l'un des quatre joueurs de l'histoire de la NBA à avoir une moyenne d'au moins sept rebonds offensifs et sept passes décisives au cours de ses quatre premières saisons, avec Magic Johnson, Oscar Robertson et Luka Doncic.

Harris, quant à lui, a connu des difficultés au deuxième tour des playoffs l'an dernier, mais il affiche un pourcentage de tirs à 3 points de 43,9 % et, du haut de ses 1,98 m, il apporte aux Nets la taille qui leur manque cruellement à l'aile. Simmons, Durant et Irving, qui a indiqué qu'il voulait revenir, sont tous sous contrat la saison prochaine, mais il y a une tonne de travail à faire pour le directeur général Sean Marks et le front office de Brooklyn.

En incluant l'option d'Irving, Brooklyn a neuf agents libres potentiels : Mills (option joueur), Andre Drummond, Bruce Brown, Nic Claxton, LaMarcus Aldridge, Griffin, Kessler Edwards (option équipe) et David Duke Jr. La défaite au premier tour contre Boston a mis en évidence le manque de taille des Nets. Le front office de Brooklyn doit combler ce besoin avec des ressources limitées.

Irving, un avenir toujours chez les Nets ?

Pour le meilleur ou pour le pire, la relation entre les Nets et Irving qui a débuté en 2019 ne semble pas vouloir se terminer de sitôt. “Pour être honnête, j'ai signé pour cela pour le long terme”, a déclaré Irving en mars. “J'aime cette année. Je suis reconnaissant. Cela n'a pas été l'année prototypique. Mais quand je regarde mes coéquipiers et je regarde ce que nous avons en tant qu'organisation, je regarde le long terme et ce que nous pouvons faire, parler d'héritage.” 

Brooklyn est susceptible d'avoir un joueur du top 20 dans la fleur de l'âge jouant aux côtés de Durant, car Irving a une option de joueur de 36,5 millions de dollars et a donné l'indication qu'il ne va nulle part. “Pour moi, il a toujours été question d'être à l'aise et d'aimer où je suis”, a déclaré Irving. “J'aime cet endroit. Une fois que l'été arrive, je sais que nous aurons quelques conversations, mais il n'y a aucune chance que je puisse laisser mon homme sept n'importe où.”

Après tout, quel front office ne voudrait pas de deux joueurs All-NBA sur des contrats à long terme ? Chaque contrat comporte un risque financier, et s'engager avec Irving ne s'accompagne pas seulement d'un sacrifice monétaire lucratif, mais aussi d'une incertitude massive.

Les Nets peuvent-ils faire confiance à Irving sur le terrain et en dehors ? Du point de vue de la santé, engager un salaire moyen de 49 millions de dollars à un joueur qui a manqué 119 matchs à des blessures non liées au COVID depuis la saison 2017-18 pourrait entraîner un désastre financier. Irving a bénéficié de jouer le moins de minutes de sa carrière cette saison.

Les inquiétudes d'Irving en dehors du terrain sont méritées. En incluant le statut de non-vacciné qui lui a fait manquer 35 matchs à domicile cette saison, Irving a été suspendu l'automne dernier lorsqu'il a pris un congé sabbatique non excusé. L'année précédente, il s'était demandé si l'effectif actuel (avec Durant absent pour la saison) était suffisamment bon tel qu'il était construit.

Au cours de chacune des trois dernières saisons, les distractions en dehors du terrain ont éclipsé le jeu All-Star d'Irving sur le terrain. Malgré cela, Brooklyn a besoin d'Irving tout autant que lui a besoin des Nets.

Les Nets sont au-dessus du plafond salarial sans Irving, et le laisser partir pour rien (ou travailler sur un sign-and-trade) serait une plus grande catastrophe que les 50 millions de dollars plus le prix qu'ils lui devront à la fin d'un nouveau contrat.

N'oubliez pas que c'est Irving qui a recruté Durant à Brooklyn, et non l'inverse.  Durant est sous contrat jusqu'à la saison 2025-26, et bien qu'Irving soit éligible pour un contrat de cinq ans qui l'emmènerait jusqu'à la saison 2026-27, il serait intelligent pour Brooklyn d'aligner les deux contrats ensemble. Un contrat de 49,1 et 52,5 millions de dollars pour les années 3 et 4 est difficile à digérer, mais c'est le prix à payer par les Nets lorsque Irving s'est engagé avec eux en 2019.

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